Hjärnans primära drivkraft, som påverkar alla övriga hjärnprocesser, är att minimera hot och att maximera belöning. Denna grundläggande princip ligger bakom hur hjärnan avgör vad som är relevant i varje ögonblick och det påverkar hur vi förhåller oss till situationer och människor. Om vår hjärna upplever en situation, eller annan person, som hotfull triggar det våra automatiska beteenden för självförsvar – fight, flight eller freeze. Om vår hjärna å andra sidan uppfattar något som en belöning, eller som en möjlighet, triggar det istället intresse och nyfikenhet.

Detta gör att vi alltid rör oss mellan två tillstånd: mot ett önskat tillstånd eller ifrån ett oönskat tillstånd. Genom att skaffa sig en djupare insikt om denna princip, och att bli medveten om just våra personliga triggers för hot respektive belöning, öppnas möjligheten att i en större utsträckning belöna vår hjärna.

Varje femtedels sekund söker hjärnan undermedvetet av den fysiska och sociala omgivningen för att hitta signaler om hur det ligger till. Hjärnan tolkar dessa signaler utifrån att de antingen ger positiva eller negativa konsekvenser för oss. De affekter som uppstår när detta händer skapar sedan en känslomässig laddning som påverkar alla processer hjärnan arbetar med.

Något som är bra för alla som har en hjärna att veta är att den har en tendens till negativitet: Det finns fem gånger fler nervbanor som aktiverar negativa affekter när hjärnan scannar av omgivningen. Under evolutionens gång har detta varit en fråga om överlevnad eftersom vi behövde prioritera hotet från björnen som lurade en bit bort framför de smaskiga, röda bären. Men för nutidens människor finns det en risk att hjärnans fokus på det som är negativt ställer till det för oss.

Genom att bli medveten om att hjärnan fungerar på det här sättet går det att reflektera kring det som hjärnan fångar upp från omgivningen. Det ger oss bland annat en möjlighet att välja en annan reaktion när vi ser att det regnar ute eller om vi sitter fast i trafiken.